El enlace de dos o más ordenadores con VST System Link, comporta beneficios prácticos para trabajar con audio en un entorno musical DAW: ¡te los contamos!

La tecnología VST System Link, ideada y desarrollada por Steinberg, propone un sistema de red para el trabajo distribuido con audio digital. Su finalidad principal es permitirnos la disposición de un conjunto de ordenadores que trabajen de forma conjunta para lograr un sistema combinado de mayor capacidad. Y a diferencia a las redes de datos, establecidas entre varios ordenadores, VST System Link no implica el uso de tarjetas de red Ethernet, concentradores (hubs) o cables de certificación CAT 5. En este caso, la sencillez es la clave, pues sólo se emplean datos de audio digital y cableado convencional para su transmisión, cosas que quizá ya son habituales en tu propio estudio.

Steinberg diseñó VST System Link con una máxima sencillez de configuración y operaciones en mente, pero eso no implica que su flexibilidad y rendimiento se vean comprometidas. De hecho, enlaza ordenadores en una red de tipología en anillo o ring –esto es, los datos de System Link pasan de una máquina a la siguiente, y eventualmente regresan a la primera máquina. Y en ese mismo supuesto de facilidad operativa, el sistema VST System Link envía sus mensajes de red a través de cualquier cable de audio digital, entre los que figuran los habituales S/PDIF, ADAT, TDIF o AES. El único condicionante operativo es que cada ordenador del sistema incorpore un interface de audio compatible con el estándar ASIO (sigla de las iniciales de Audio Stream Input/Output). Y por descontado, es una tecnología que funciona con los populares DAW Cubase y Nuendo.

En realidad, esta tecnología no es dependiente de las versiones empleadas de Cubase o Nuendo, ya que se basa en un código de tiempo generado por el software de cara a la sincronización de todos los sistemas conectados a la red. Y en cuanto a su amplitud de uso, desde Steinberg nos aclaran que “dicha tecnología es empleada frecuentemente en estudios de post-producción”.

Los beneficios de VST System Link para tu configuración de estudio

El enlace operativo de dos o más ordenadores mediante VST System Link, comporta una variedad de beneficios prácticos. Así, por ejemplo, es posible reservar un ordenador PC o Mac para ejecutar instrumentos VST, mientras grabas pistas de audio en otro ordenador de la red (aunque esto no es posible si usas Cubase LE, la versión compacta del DAW para distribución en paquetes de producto).

Quienes requieran montones de pistas de audio, podrían simplemente añadir más pistas desde otro ordenador que tuviesen conectado al host principal mediante VST System Link. Y otra de las situaciones de uso más atractivas de esta tecnología, empleada profusamente como ejemplo en su promoción inicial, coloca a un ordenador secundario operando como rack de efectos virtual. Éste ejecutaría aquellos efectos de envío que demanden un consumo excesivos de recursos de CPU.

Dado que VST System Link incluso permite conectar varias aplicaciones musicales compatibles desde varias plataformas diferentes, sería posible aprovechar otros efectos e instrumentos plugin específicos de determinados programas o sistemas.

Uno de los usos más atractivos de esta tecnología, emplea un ordenador secundario como rack de efectos virtual: éste ejecutaría aquellos efectos de envío más ávidos en cuanto al consumo de CPU…

Algunas recomendaciones para sacar el máximo provecho de VST System Link

Como paso de toda lógica, asegúrate de tener instalada la versión más reciente de tu software compatible con VSL, ya sea éste Cubase, Nuendo o cualquier otro DAW compatible. Y además, verifica que tus tarjetas y/o interfaces de audio sean compatibles en su configuración con VST System Link: para ello echa mano de la función de ‘Autochequeo’ que encontrarás en las opciones de configuración del sistema. Te contaremos otras recomendaciones importantes, de forma resumida…

  • Vigila especialmente que sólo una de las tarjetas o interfaces de audio esté configurado como fuente de reloj maestro, y los demás como esclavos
  • También verás lógico que todas las tarjetas tengan declarada la misma frecuencia de muestreo
  • Cada ordenador del sistema debería mostrar todos los ordenadores conectados y correctamente sincronizados en la lista de verificación de VST System Link
  • El conexionado S/PDIF requiere cableado apropiado, y es normal que los cables RCA de audio no funcionen
  • Desactiva las funcionalidades DSP de tu tarjeta de audio para evitar modificaciones y errores de copia/transmisión en las señales de System Link
  • Steinberg recomienda que nunca uses drivers ASIO de 16bit
  • La marca alemana también nos dice que verifiquemos la desactivación de MIDI Machine Control, y que la opción ‘VST System Link’ esté activada en ‘Transporte’ > ‘Configuración de Sincronización del Proyecto’ > ‘Fuente de Código de Tiempo’. La razón es que MMC no puede ser empleado junto a VSL
  • Los usuarios de Nuendo deben vigilar que tengan desactivada la opción de 9-Pin

Steinberg incluye múltiples modelos en su lista de hardware compatible, como su propia gama, además de unidades RME, Hercules (16/12 FW), así como antiguallas del tipo M-Audio Delta 1010 o Event Layla 24. Pero es necesario tener en cuenta que algunas tarjetas de audio tienen problemas en la transmisión de señales a través de sus puertos S/PDIF.

Los desarrolladores aseguran que VST System Link funcionará sin problemas si se usan tarjetas o interfaces de audio de buena calidad, que dispongan de drivers ASIO programados con arreglos a las especificaciones, y una configuración adecuada del conjunto. En este sentido, Steinberg aclara que “VST System Link depende básicamente de una implementación correcta de los drivers ASIO2, pues éstos trabajan con un búfer de sampling que ofrece una imagen exacta de la base de tiempos (o time-stamp)”.

Cómo activar VST System Link

Lo primero de todo, antes de empezar, es asegurarte de que VST System Link esté fijado como fuente para código de tiempo en el cuadro de diálogo para ajustes de Sincronización de Proyecto, además de activar las opciones deseadas de sincro. Después de configurar las entradas y salidas, es necesario especificar qué entrada/salida portará la información de VSL.

La señal de red para VST System Link comporta un solo bit en un determinado canal. Y esto implica que si trabajas con un sistema basado en conexiones ADAT que tenga un conteo típico de ocho canales de audio a 24bit, acabarás con siete canales a 24bit más uno a 23bit tras la activación de VSL. En ese caso, se empleará el bit menos significativo del último canal, pero no te preocupes en absoluto: incluso en esas condiciones, el impacto sobre la calidad de audio sería inapreciable, ya que ese canal afectado seguiría teniendo un techo dinámico para picos (headroom) de unos teóricos 138dB (cada bit aporta unos 6dB de margen dinámico).

Ahora sí, procede a abrir el panel de VST System Link…

  1. Desde el menú ‘Dispositivos’, abre el cuadro de diálogo ‘Configuración de Dispositivo’
  2. En la lista de dispositivos a la izquierda, selecciona ‘VST System Link’Los ajustes de VSL son mostrados en la derecha de la lista de dispositivos…

    Ajustes de VST System Link

  3. Sírvete de los menús emergentes de entrada y salida ASIO para definir el canal que actuará como canal de enlace de red
  4. Marca el cuadro ‘Activo’ (‘Active’) en la parte superior izquierda del panel
  5. Asegúrate de repetir los pasos anteriores en cualquier ordenador adicional de la red

Un problema típico es ver que algunos de los nombres de ordenadores no van apareciendo una vez que los has activado: revisa bien tus ajustes…

Una lista final de comprobaciones

A medida que los ordenadores estén activados, deberías ver que los indicadores de Envío y Recepción empiezan a parpadear en cada ordenador. Cada nombre de ordenador activo, además, debería aparecer en la lista de la parte inferior del panel. Y también verás que un número aleatorio será asignado a cada ordenador: no hay preocupaciones por esto, ya que la red establece las correspondencias entre dispositivos, de forma automática.

Lo que sí puedes hacer es doble clic sobre el nombre en tipografía negrita, que será el nombre del ordenador donde te encuentres trabajando, para cambiar su denominación por otra que te guste más. Y por descontado, ese nombre aparecerá en la ventana de VST System Link de cualesquiera otros ordenadores de la misma red VSL.

Un problema típico es ver que algunos de los nombres de ordenadores no van apareciendo una vez que los has activado. Si éste fuese tu caso, revisa bien tus ajustes: vuelve sobre la lista anterior y asegúrate de que todas las tarjetas e interfaces ASIO estén recibiendo las señales de reloj. Y verifica también que cada ordenador tenga las entradas y salidas correctas asignadas a la red de VST System Link.

Esta tecnología aún está siendo aprovechada en numerosos estudios, aunque su perspectiva de futuro ya no parece tan notable: los ordenadores musicales son cada vez más potentes en términos de procesamiento, y las soluciones de red multicanal basadas en los protocolos MADI, RedNet y Ethernet prometen suplantar este tipo de funcionalidades en los próximos años.

Incluso en ese caso de una desaparición paulatina, en Steinberg podrán estar siempre orgullosos de haber propuesto y mantenido un sistema flexible y funcional que ha soportado millones de proyectos creativos en el campo de la tecnología musical.