Podremos conectar interfaces de audio Thunderbolt en Apple iPad gracias a DriverKit con iPadOS 16

Llegan opciones ampliadas de conectividad para todo tipo de dispositivos de audio USB con la API Audio DriverKit del inminente iPadOS 16 sobre chips Apple Silicon…

El sistema operativo iPadOS 16 aportará cambios significativos en la operación de iPad, especialmente en iPad M1, con más opciones para multitarea real y soporte de pantallas externas. Pero lo que más llama nuestra atención es que iPadOS 16 permitirá a los desarrolladores la creación de drivers específicos para iPad que saquen todo el provecho del hardware conectado, gracias a la nueva API DriverKit.

El asunto fue tratado sucintamente en la presentación central de la reciente conferencia de desarrolladores de Apple; pero fue una llamada social de Steinberg la que nos ha puesto sobre aviso acerca de la importancia de este avance.

De macOS a iPadOS: DriverKit es una fabulosa tecnología heredada

En realidad, DriverKit es un framework cuya API apareció en macOS Catalina para reemplazar las extensiones del kernel –una extensión de aplicación ejecutada en el espacio del usuario sin acceso a todos los privilegios del sistema, ya que así garantiza tanto la seguridad como la integridad del sistema. Y DriverKit propone los recursos para que los fabricantes de hardware desarrollen drivers que hagan sus productos cien por cien compatibles con macOS.

Dado que DriverKit llegará a iPad junto a iPadOS 16, los fabricantes entonces podrán crear drivers específicos del hardware para explotar todas sus posibilidades desde iPad. Esto implica, de entrada, compatibilidad con dispositivos USB, PCI, y de audio, según la información difundida por Apple.

Y como es una API de Mac, los drivers ya desarrollados para macOS y Apple Silicon (MX), tendrán una portabilidad sencilla hacia iPadOS 16. Cabe esperar que dichos drivers estén disponibles en un futuro cercano a través de la tienda de aplicaciones App Store –lo cual no implica un coste específico.

Cómo usar interfaces Thunderbolt en iPad mediante Audio DriverKit

La gran ventaja inmediata de esta iniciativa con DriverKit sobre iPadOS 16 es que, por primera vez, será posible conectar interfaces de audio Thunderbolt en iPad. Y lo mismo aplicará a hardware más sencillo: Desde micrófonos USB a interfaces de audio con múltiples salidas, todos gozarán de un mejor nivel de integración y posibilidades en iPad, siempre que los desarrolladores porten o creen drivers de alto nivel que ‘abran’ dichas posibilidades avanzadas.

La instalación en iPadOS 16 de un nuevo driver que acceda a Audio DriverKit será habilitada por el usuario desde las opciones de ‘Configuración‘ (‘Settings’). Y será posible activar o desactivar los drivers en todo momento, sobre todo si tenemos en cuenta que éstos sólo funcionarán cuando los dispositivos de los que dependen estén conectados al iPad.

El aprovechamiento de Audio DriverKit ahora está en manos de los desarrolladores (Foto: Antelope Audio Orion Studio Synergy Core Thunderbolt)

El aprovechamiento de Audio DriverKit ahora está en manos de los desarrolladores (Foto: Antelope Orion Studio Synergy Core TB)

El lado negativo: DriverKit requiere tecnología muy moderna

Si nos atenemos a la información de Apple, los iPad que no integren un procesador Apple Silicon (M1), quedarán fuera de este juego. E incluso aunque los usuarios actualicen sus antiguos iPad a iPadOS 16, los drivers ampliados no funcionarán –esto deja fuera incluso a la generación actual del atractivo iPad mini (6ª Gen), pues no opera con Apple Silicon, sino que lo hace con el chip A15 Bionic. Y por supuesto, de momento esta acción estará fuera del alcance de iPhone, ya que la migración de DriverKit es algo exclusivo para iPadOS, y no iOS.

No tenemos aún una idea muy clara de las razones para las restricciones, aunque éstas podrían depender no tanto de los chips, sino del propio soporte de Thunderbolt (soportado por iPad Pro M1, mientras que iPad mini 6 integra un puerto USB 3.1 de 2ª Gen, que paradójicamente es más rápido). Recordemos que el resto de iPad USB-C toman como base la norma 3.1 de 1ª Gen, y el iPad básico con puerto Lightning está basado en la ya anticuada especificación USB 2.0.

Audio DriverKit abre la compatibilidad a toda una gama de dispositivos

La noticia ha sido recibida con entusiasmo en la escena de los desarrolladores de hardware de audio: Sin duda, DriverKit abre mucho la perspectiva de emplear toda una colección de dispositivos que antes no eran compatibles con iPad (o que de serlo, estaban con sus opciones seriamente mermadas).

En cualquier caso, hablamos a futuro, y esta noticia es de corte visionario, ya que iPadOS 16 sólo estará disponible como beta pública en Julio de 2022. Y será en Otoño cuando su lanzamiento sea efectivo oficialmente. Mientras tanto, los desarrolladores y los usuarios que lo deseen probar, pueden instalar ya iPadOS 16 beta desde los recursos disponibles en Apple Developer (enlaces a continuación).

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